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Dawn, la misión de la NASA entre los planetas enanos del Sistema Solar

Manuel Blázquez - Ciencia e Ingeniería

31 de Agosto de 2012

La nave espacial Dawn de la NASA, está a punto de convertirse en la primera sonda en orbitar y estudiar dos destinos lejanos del sistema solar, para ayudar a los científicos a responder preguntas acerca de la formación de nuestro Sistema Solar.



La nave espacial está programada para salir de la órbita del gigante asteroide Vesta el próximo 5 de septiembre. Cuando haya estudiado el asteroide tomará rumbo hacia el planeta enano Ceres, al cual llegará cerca del año nuevo de 2015, tras dos años y medio de viaje.

En total, el recorrido de Dawn, que se lanzó en 2007, será de 5 mil millones de kilómetros, para explorar los dos objetos más masivos en el cinturón principal de asteroides.

Dawn entró en la influencia de Vesta en julio de 2011 y se dispone a realizar la maniobra de escape de Vesta. La nave realizará un movimiento suave en espiral hacia el exterior de la gravedad del asteroide, empleando para ello un sistema de alta eficiencia denominado de propulsión iónica. Este sistema de propulsión de iones emplea electricidad para ionizar gas xenón que genera el empuje. Si bien, los propulsores de iones proporcionan menos energía que los motores convencionales, pueden mantener el empuje durante meses.

Según publica la NASA en su web, el ingeniero jefe de la misión Dawn, Marc Rayman ha indicado que el empuja ha sido ya activado y Dawn está escapando de la órbita emitiendo un chorro de iones azul-verdoso.”Nos sentimos un poco nostálgicos de concluir esta parte de la misión, una exploración increíblemente productiva y emocionante de Vesta, pero ahora tenemos que poner la mirada en el planeta enano Ceres.”, ha añadido el director de la misión desde el Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena, California.

La inspección del asteroide ha revelado que Vesta es un cuerpo celeste completamente fundido en el pasado, estructurado por capas con núcleo de hierro. Como todos los cuerpos del sistema solar, Vesta también ha sufrido impactos y colisiones, como se observa por la multitud de cicatrices en su hemisferio sur. Según los científicos, el asteroide ha sobrevivido a dos impactos colosales en los últimos dos millones de años, fruto de los cuales se han formado valles espectacularmente esculpidos en su polo sur.

Según Christopher Russell, investigador principal de las misión Dawn, "Fuimos a Vesta para llenar los espacios en blanco de nuestro conocimiento sobre la historia temprana de nuestro sistema solar. Ahora podemos decir con certeza que Vesta se asemeja a un pequeño planeta más que a un asteroide típico".