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How to act when a tornado is approaching?

Manuel Blázquez - Natural phenomena and disasters

April 15th, 2012

A tornado is one of the strongest forces in Nature. Know how to deal if tornado comes to you.

Read also at the end of the english text, the spanish version - Un tornado es una de las mayores fuerzas de la naturaleza. Sepa como actuar en caso de enfrentarse a uno.


The sky turns leaden gray. The wind begins to blow hard. And on TV, suddenly the program is interrupted to offer a tornado warning. When one realizes that the forecasts indicate that the tornado goes straight to our house, what to do?

The most important thing is to stay calm, organize and act quickly. The first thing anybody may think is the usual in cases of crisis, deny the evidence. And this can be fatal. Mankind is not prepared to assume quick news like this, so acting to control the panic is the most important asset.

Proceed quickly to survive

Scientific researches about tornadoes behavior have been crucial to determine what to do if an alert. At first it was thought that the rotary motion of air in the vortex of a tornado was because of a low pressure area that remained in stable twisting tornado.

Some media has published that, in these cases, windows and doors wide open is the best option. It could be logical to think then that the interior of the house is maintained at greater atmospheric pressure than the tornado. For this reason, facing such pressure differences, enormous forces appear on the walls of the house that will make it to collapse and in some cases, burst into a thousand pieces.

You cannot act more negligent. Open the doors and windows will wreak, for sure, more havoc. Think for a moment on a windy day. Open a couple of doors or windows to the outside current. After a few seconds, the slam is assured. And this happens with a wind of less than 20 kilometers per hour. Now, if you multiply wind power by ten or fifteen, we can get an idea of the damage that may result at home when tornado is approaching.

Leaving home to flee on foot or in a vehicle, does it seem an appropriate measure? Nothing is further from reality. Do that and you will be exposed to approaching tornado and be sucked. A tornado is one of the largest natural forces to which the human being can face. And in front of it, you can do nothing but ensure that you won’t be sucked. Whatever the means. When talking about category 2 tornado on Fujita scale (F-scale), you are defining a whirlwind with a vortex capable to pull a roof out by the roots. Furthermore, in the outer one is exposed to hundreds of flying objects that act as truly projectiles.

Places with high probabilities tornadoes to appear

It is important to be informed. Surely some will think that there are no tornado precedents in your area or that this is a common phenomenon in tornado alley inside the United States. According to information from the U.S. Agency for Meteorology, NOAA and the National Climatic Data Center, a tornado is part of a severe convective storm in nature and such storms occur in all parts of the Earth, so that tornadoes are not limited to a specific geographical location.

In fact, records of tornadoes have been documented in all parts of the planet, except Antarctica. Therefore, whenever atmospheric conditions are appropriate, the appearance of a tornado may be perfectly possible. However, it is true that the probability of a tornado is based on the historical accumulation of appearances and hence, there’re more susceptible to storms geographical areas.

Generally, the geographical areas between latitudes 30 ° and 50 ° in both hemispheres are likely to generate the appropriate environmental conditions for tornado formation. The reason: In these latitudes the cold polar winds collide with bags of hot air from the tropics closer to Ecuador. In wide plains for agriculture, typical humidity further promotes this phenomenon.

United States, with about a thousand tornadoes recorded annually and Canada with approximately a hundred, are the countries that suffer most from its ravages. But Bangladesh, New Zealand, the coast of Southeast Asia, countries in southern Africa, Argentina and Uruguay in South America and France and the United Kingdom in Europe, are countries where many tornadoes are annually recorded. In fact, the United Kingdom is the country with the highest incidence of tornadoes per square kilometer, but these are usually so weak that their damage is generally scarce.

Dealing with a tornado warning

A shelter in the basement of the house or in the garage of the building seems to be the best option. However, if you live in a detached house its foundation offers less resistance than an apartment block, so the best is to get enclosed in an interior room, being the bathroom the best option. The piping of the tub and the sink are often partly buried, thus in accordance with additional security features.

The duration of a tornado do not usually exceed to ten minutes and in these cases, if people are in housing, to feel more secure and to protect against flying objects, meeting all together on the floor of the bathroom or of an interior room or even inside a closet is something to think to do in a hurry. Lying on one’s side in a fetal position and protecting your head with your arms is usually the most appropriate thing to do in order to survive.


Spanish version of the article

El cielo se torna gris plomizo. El viento empieza a soplar con fuerza. Y en la televisión, súbitamente, se interrumpe la emisión para ofrecer un aviso de alerta de tornado. Cuando uno se da cuenta que las previsiones indican que el tornado va directo a nuestra casa, ¿qué hay que hacer?

Lo más importante, es mantener la calma, organizarse y actuar con rapidez. Lo primero que uno piensa es lo habitual en los casos de crisis, negar la evidencia. Y esto puede ser fatal. El ser humano no está preparado para asumir con rapidez noticias como esta, con lo que actuar para controlar el pánico es la baza más importante.

Proceder con rapidez para sobrevivir

Las investigaciones científicas sobre el comportamiento de los tornados han sido cruciales para determinar cómo actuar en caso una alerta. En un principio, se pensaba que el movimiento rotatorio del aire en el vórtice de un tornado era debido a un campo de bajas presiones que mantenían en movimiento giratorio estable al tornado.

En algunos medios se ha llegado a publicar que, en estos casos, lo mejor es abrir ventanas y puertas de par en par. El interior de la casa se mantiene a mayor presión atmosférica que el entorno del tornado. Por esta razón, al enfrentarse tales diferencias de presión, se producen enormes fuerzas en las paredes de la casa que harán que esta se derrumbe y en algunos casos, estalle en mil pedazos.

No se puede actuar de forma más negligente. Abrir las puertas y ventanas provocará, con total seguridad, más estragos. Piense por un momento en un día ventoso. Abra un par de puertas o ventanas para que entre la corriente del exterior. Tras unos segundos, el portazo está asegurado. Y esto ocurre con un viento de menos de 20 kilómetros por hora. Ahora, si se multiplica por diez o por quince la potencia del viento, podemos hacernos una idea de los daños que pueden ocasionarse en una vivienda al paso de un tornado.

Salir de casa al exterior para huir a pie o en un vehículo, ¿parece entonces una medida adecuada? Nada más lejos de la realidad. De esta forma, uno se expone a acercarse al tornado y ser succionado. Un tornado es una de las mayores fuerzas naturales a las que el ser humano se puede enfrentar. Y ante él, no se puede hacer nada más que asegurar que no nos succione. Por los medios que sea. Cuando se habla de un tornado de categoría 2 en la escala Fujita, se está definiendo un torbellino cuyo vórtice es capaz de arrancar un tejado de cuajo. Además, en el exterior uno está expuesto a cientos de objetos volantes que actúan como verdaderos proyectiles.

Los lugares con probabilidad de sufrir tornados

Es importante estar informado. Seguramente algunos pensarán que no existen precedentes de tornado en su localidad o que este es un fenómeno habitual en el corredor de los tornados en el interior de Estados Unidos. Según informaciones de la Agencia Norteamericana de Meteorología, NOAA, y del Centro Nacional de Datos Climáticos, un tornado es parte de una tormenta convectiva de carácter severo y este tipo de tormentas ocurren en todas partes de la Tierra, por lo que los tornados no están limitados a una situación geográfica determinada.

De hecho, los registros de tornados han sido documentados en todas las partes del planeta, a excepción de la Antártida. Por tanto, siempre que se den las condiciones atmosféricas apropiadas, la aparición de un tornado puede ser perfectamente posible. No obstante, es cierto que la probabilidad de ocurrencia de un tornado se basa en la acumulación histórica de apariciones y por tanto, se puede hablar de zonas geográficas más susceptibles de sufrir tormentas que generen tornados.

Por lo general, las zonas geográficas situadas entre las latitudes 30º y 50º en ambos hemisferios son proclives a generar las condiciones ambientales adecuadas para la formación de tornados. La razón: en estas latitudes chocan los fríos vientos polares con bolsas de aire caliente procedente de las zonas tropicales más cercanas al Ecuador. Y si se trata de grandes llanuras destinadas a la agricultura, la humedad propia de estas zonas favorecerá en mayor medida la aparición de este fenómeno.

Estados Unidos, con unos mil tornados registrados anuales y Canadá con aproximadamente unos cien, son los países que sufren en mayor medida sus estragos. Pero países como Bangladesh, Nueva Zelanda, la costa del sudeste asiático, los países del sur de África, Argentina y Uruguay en Sudamérica y Francia y el Reino Unido en Europa, también registran anualmente tornados. De hecho, el Reino Unido es el país del mundo con mayor índice de tornados por kilómetro cuadrado, pero son normalmente tan débiles que sus daños suelen ser escasos.

Cómo actuar ante una alerta de tornado

El refugio en el sótano de la vivienda o en los garajes del edificio parece la opción más adecuada. No obstante, en caso de vivir en una vivienda unifamiliar su cimentación ofrece menos resistencia que la de un bloque de vecinos, por lo que lo mejor es encerrarse en alguna habitación interior, siendo el baño la mejor de las opciones. Las tuberías de la bañera y del lavabo suelen estar en parte enterradas, con lo que sujetarse a estas ofrece una seguridad adicional.

La duración de un tornado no llega a exceder de los diez minutos y en estos casos, si varias personas están en la vivienda, tanto por sentirse más seguras como para protegerse de proyectiles, lo mejor es reunirse todos en el suelo del cuarto de baño o de una habitación interior o incluso dentro de un armario empotrado. Acostarse de lado en posición fetal, protegiéndose la cabeza con los brazos suele ser la medida más adecuada en estos casos.


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